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用基因技术复活长毛猛犸象还需要多久?

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2014年1月25日参观者在天津自然博物馆新馆观看猛犸象、剑齿象化石。(新华社周勤隆 摄)

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新华社伦敦2月20日新媒体专电(记者张家伟)约4000年前就灭绝的长毛猛犸象现在仅能在博物馆模型和图册中看到,但美国哈佛大学的科学家说,如果他们的研究进展顺利,将来带有这种古老动物特征的亚洲象“混种”或许就会活生生地出现在世人面前。

长毛猛犸象和如今仍存活的亚洲象都源自相同祖先。体型巨大的长毛猛犸象外表披着长毛,在遥远的年代里多生活在寒带冰原,它们灭绝的原因目前还没有定论,其中一些说法认为可能与气候变化和人类猎杀等因素有关。

英国《卫报》报道,美国哈佛大学一个团队正尝试利用CRISPR基因编辑工具,将从长毛猛犸象残骸上获取的基因拼接到亚洲象的脱氧核糖核酸(DNA)上,从而培育出杂交胚胎。由于原始长毛猛犸象基因包含了这种动物典型特征的遗传信息,包括小耳朵、更厚的皮下脂肪、长且蓬松的体毛以及能够适应低温的血液,理论上新一代的“混种”也能获得这些主要身体特征。

这个团队由哈佛大学教授乔治·丘奇领导。《卫报》引述他的话说,团队的目标是培育出这种特殊胚胎,这更像是一种带有长毛猛犸象特征的大象,但目前还没到那一步,未来几年里或许会有进展。

“混种”大象并不会很快就出现在我们面前。据《卫报》介绍,目前团队正从细胞阶段逐步过渡到制造胚胎阶段,他们表示可能还要等很多年后才会开始真正尝试培育出一只活的“混种”大象。团队已列出相关计划,未来将在一个人造子宫内培育这种杂交动物,而不是让一只雌性大象当“代孕母亲”。但一些观点认为这种做法未来10年内都很难实现。

团队目前与非盈利组织“复苏”合作推动这个复活长毛猛犸象的项目。据该组织官网介绍,让这种远古动物通过特殊形式复活将带来多方面的正面影响。例如,猛犸象对冻原生态系统有重要促进作用,重新让它们出现在这些地区有助应对气候变化;古老的DNA中保存了许多重要“秘密”,破解它们或许有助如今的生物学和医学发展;复活猛犸象所用到的基因技术和人工繁殖技术等有助多种动物的保育。

不过,尝试以特殊形式复活古代动物的做法已在学界引起一定争议。《卫报》引述英国曼彻斯特大学动物学教授马修·科布的话说,这种所谓让猛犸象复活的提法本身就有一个很大的伦理问题——猛犸象并不是简单的一组基因,它和如今的亚洲象一样是一种群居动物。“如果这种大象和猛犸象的混种被生出来,其他大象会怎么对待它呢?”

(原标题:用基因技术复活长毛猛犸象还需要多久?)

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